「Bynum實驗」從他積極復健趕上開幕戰揭幕,最後以騎士將他禁賽作收。數個月前當Mike Brown總教頭向制服組提出拉攏Andrew Bynum,並徵求老闆同意時,Dan Gilbert未經太多猶豫就做出決定。合約開是開了,不過警覺心高,向來事事預留後著的Chris Grant總管為防萬一,只包含600萬美金的保證額度,渡過2014年1月7日,Bynum才能領到另外的600萬元,要拿到完整的薪水,得努力到2014年的夏天。

同樣是幾個月前,公牛傷停一季的王牌Derrick Rose再度披掛上陣,迎接他的包括禁區主力Joakim Noah、Carlos Boozer,後場指揮官Kirk Hinrich,新入團的Mike Dunleavy,以及效力芝加哥近10年的副將--小前鋒Luel Deng。有Tom Thibodeau教頭的嚴格督軍,2012-13球季缺少Rose的公牛鬥志依然旺盛,打起球來悍不畏死,在季後賽跟衛冕軍熱火的系列戰絲毫不辱自身球風。因此他們滿懷期待,本季理當更上一層樓。

也許騎士迷能預測Bynum終究難以駕馭,可能危害球隊,但千萬算不到夏天所有的自由球員補強和選秀球員,效果皆不如預期。騎士在羸弱的東區苦苦掙扎,贏一場輸好幾場的節奏彷彿逆流一般把球隊往下沖。公牛更早在11月底就「又」失去Rose,跟上季一開始便知主將缺陣不同,Rose確定手術後公牛的士氣陷入低迷,低效率的進攻也影響他們戰績不振。面對號稱03梯後最具天賦的2014選秀,兩隻球隊有機會,也有本錢選擇出清主力球員直奔樂透,或在差距極小的東區中後段班力爭上游。

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決定球隊走向的十字路口上,Gilbert老闆對制服組下達爭取季後賽席位的指示,當初Bynum合約的特殊設計於是派上用場:騎士拿著這聯盟幾乎是獨一無二的禮券,在暴雪當頭的1月裡展開只有一位買家的採購。Grant接下的任務並不容易,合約的省錢導向,反過來解讀即是賣家只有想節稅的寥寥幾隊,既然以省錢為前提,Bynum被交易後勢必遭揮棄,注定難以收到好回饋。沒錯,騎士的確能自行了斷Bynum來享用這份好處,但本段之始也提過——Gilbert希望換點什麼回來。

身為後Jordan時期公牛宿將,Deng在風城廣受球迷愛戴,也深受Thibodeau信任。以公牛累積的天分,Rose頻傳受傷雖讓球隊為之氣沮,但還不至於要走騎士、雷霆這種連續拼高順位選秀來補充天分的路線。這支連年征戰的強權,打算用眼前良機的2014選秀,為Rose添補一位優秀天分球員。假使公牛如願以償,2014夏天還能再透過特赦Boozer等手段,騰挪出薪資空間爭取FA,加上2011年選中的西班牙聯賽MVP Nikola Mirotic預定加盟,很快又能在東區恢復競爭力。據此,球隊得先在Rose狀態不明的情況下避免冗贅合約,並設法節稅。從Deng拒絕3年3000萬美金續約的時刻起,被譽為球隊主心骨的他被擺上交易貨架勢所難免。

至此騎士、公牛都進入彼此的交易雷達裡,然而直到交易成局為止,浮現外界眼簾的盡是由Mitch Kupchak總管操盤的名門湖人隊,以及4屆明星賽成員、2度奪冠主將Pau Gasol。湖人暫時無法從上季引進Dwight Howard的混亂中恢復元氣,甫完成續約的當家Kobe打打停停。Gasol的速度與球風跟總教練Mike D'antoni格格不入並非新鮮事,湖人沒有戰績壓力,現省2000萬元的誘惑,加上雙方上季才成功合作Ramon Sessions的交易,「Gasol案」被各方認為是Bynum最可能的結果。

不過克城與洛杉磯的球迷對Gasol案看壞者多,或者視其為可有可無。Gasol人品溫文儒雅,並非休息室中的反派,但騎士已經囤積了稍嫌過量的大前鋒,包括Anderson Varejao、T. Thompson、Earl Clark、以及狀元郎Bennett。依過往經驗Gasol的確能移到中鋒,但跟騎士欠缺的善於保護籃框、具封蓋技巧的長人型態相差太大。湖人則有名門球隊的自尊,堅持如為省錢而無償送出明星球員,將難以對廣大球迷交代,反過來對騎士開出價碼,希望能獲得選秀籤或者年輕潛力球員。

Grant總管遂巧妙地運用談判技術周旋湖、牛兩隊之間:
1.不論媒體三番兩次報導交易已停擺,他始終都保持跟湖人的聯繫,並透過媒體確保持此談判至少有「微溫」,絕不死透。

2.Grant同時暗中與公牛討論Deng交易案,但保密到家,有幾間媒體確實半猜測地報導公牛有意交易Deng,可是對於賣家與交易的進度一無所悉。

3.然而Grant對湖、牛雙方的談判底限差很多,騎士不太需要Gasol,因此對湖人提出的T. Zeller、Dion Waiters甚至首輪籤等條款一概不讓步;反之針對實際有幫助也較年輕的Deng,就有送出選秀權的意願。

4.儘管如此,如果急於存積資本的公牛方面也堅持要騎士的2014首輪籤,甚至更多首輪籤方可成交,騎士就傷腦筋了,此時保持餘溫的騎士-湖人案就發揮作用,它削弱公牛談判的優勢,把Deng的價碼壓制在Grant願意支付的理想額度。

最後Grant達成任務,比起2015年的熱火首輪籤與灰熊首輪籤(註1),騎士付出的國王首輪籤是一般認為最難兌現的,Grant近2年來持續嘗試透過交易轉讓此籤,或放寬其保護幅度,卻都功敗垂成。實際上這張籤的保護乃是逐年遞減,而國王本季平息搬家風暴,加上新老闆、新教練的投入,在2015或16球季取得此籤並非遙不可及的夢想。只是放眼騎士板凳上尚有Sergey Karasev、Carrick Felix等人排隊,自有餘裕將選秀籤拿來交易真正有助益的選手。

Deng的加盟讓騎士終於有個正規的小前鋒,這個位置很可能是全聯盟30隊最差勁地,Alonzo Gee的產能值(PER)位居60位小前鋒的倒數第2名,每場僅有3.7分,外線命中還不到一顆,助攻也沒半撇。Clark與Bennett轉打小前鋒的計畫皆無起色,迫使 Brown教頭多數時間採用Jack、Waiters、Irving的非正規三後衛陣容,造成整體陣容常態性地居於身材劣勢。同時Deng也是聯盟少見的,攻守兩端皆有一定造詣的球員,一雙長臂以及機動力,讓他成為極優秀的側翼防守者。據統計上季對手小前鋒面對Deng,產能被壓抑到只有11.2,跟防守第一隊的LeBron James(12.7)、二隊Paul George(12.0)相比在伯仲之間。Deng算是騎士為Irving找來的二當家嗎,有看過他打球的都清楚,他並非遠投進切狂風暴雨般拿到3-40分的得分機器。我們無法把球都給Deng然後讓他單打,但他現有的技術能在各面向上強化騎士進攻的力度。

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風險
「假使Deng季末不續約,騎士是否血本無歸」是交易後廣受討論的環節之一。NBA世界中幾乎不存在無風險交易,Deng亦無義務要續留騎士。騎士擁有他的鳥權,可開出比其他任何隊伍都高的續約價碼,他與現任總管特助「大Z」Ilgauskas有相同一位經紀人Herb Rudoy;但一個不小心騎士也可能將薪資空間投入錯誤的方向,造成2014年FA市場的抓襟見肘。接下來Deng與騎士相處的幾個月,彼此的觀感與球隊的成績,將決定Deng的去留以及騎士2014夏天的補強走向。

現階段Deng最大的隱憂與其談續約,毋寧說健康狀況。他所以得到教頭與球迷的敬重,很大因素是帶傷不退的奮戰精神,越是傷痛越能打。Deng已經以累積超過22,000分鐘,2009-10球季後便再也沒有一季低於場均35分鐘的「成績」,繼Jordan、Pippen、Jerry Sloan之後成為公牛隊史上上場次數第4多的球員。縮水球季裡Deng的手腕罹患嚴重傷害,但用繃帶捆一捆後繼續上陣,本季被交易前他已因阿基里斯腱酸痛休戰9場,日積月累下的疲勞,讓我們懷疑他還有多少能量,或甚至已逼近重傷的臨界點。

總結
本次交易對騎士而言是勢在必行,擁有聯盟第2年輕的陣容、新教練與新體系,球員要花加倍時間培養默契,並找出贏球的方式。因此我們看到騎士領先到最後幾分鐘卻無法守成,被傷兵滿營的對手在主場打爆……此時Deng這位經驗豐富,來自具備贏球文化的隊伍的明星球員加入,能在各方面成為年輕選手的表率。他用對比賽的熱忱帶領隊友向前,用運動精神獎得主的態度凝聚團隊精神,用攻防兩端的表現為球隊贏下該贏的比賽。東區有幾支開季令人失望的隊伍如籃網、尼克,近期正緩慢但確實地復甦;一度技驚四座的魔術、七六人緩緩地向樂透區而去。騎士既已選擇向上提昇之道,便要在剩餘球季中設法讓Deng在克城打出最佳績效。即便補充了Deng,騎士距離季後賽仍有好一段路程,而時間正慢慢流逝,所幸制服組在交易中付出的籌碼相當有限,這支球隊在季中交易大限前還有進一步補強的空間。

註1:前者來自2010年7月LeBron James的先簽後換,後者來自2012-13球季騎士將Jon Leuer送去灰熊的節稅交易。

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